19 estrategias para crear una cadena de abastecimiento esbelta y verde

agosto 22, 2017 - Por Karen M. Kroll
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Una cadena de abastecimiento verde y sustentable beneficia al medio ambiente y tiene un efecto positivo en las utilidades. Las estrategias siguientes, que varían desde el análisis de su red de transporte y el diseño del almacén hasta la búsqueda de oportunidades de reciclaje, le ayudarán a respetar el medio ambiente y volverse esbelto.

Para la empresa de café artesanal Keurig Green Mountain, garantizar una cadena de abastecimiento sustentable es la esencia de su misión, la cual aspira además a utilizar el poder de los negocios para crear un mundo mejor. Con ese propósito, Keurig trabaja para obtener su café de manera responsable e involucra a un millón de personas en su cadena de abastecimiento, las cuales espera que mejoren su subsistencia en 2020.

A través de Blue Harvest, una iniciativa coordinada por medio de la organización Catholic Relief Services para restaurar y administrar los recursos hídricos en las zonas productoras de café, Keurig trabaja con los agricultores en la implementación de prácticas agrícolas recomendables, el fortalecimiento de la gobernanza del agua y la protección de las cuencas hidrográficas.

El programa está “adquiriendo una visión panorámica de los retos del uso y cuidado del agua”, comenta Colleen Popkin, gerente senior de sustentabilidad de Keurig. En los últimos años, el programa ha ayudado a mejorar 47 sistemas de agua que dan servicio a 36,000 personas, ahorrando cerca de 50 millones de litros de agua. El trabajo de Keurig no sólo es bueno para el medio ambiente, sino también es un negocio inteligente.

Si los agricultores no pueden ganarse la vida cultivando café, cambiarán a otros cultivos. “El programa está dando resultados positivos”, asegura Popkin. Un ejemplo: en 2016, la producción de café en la región de El Jilguero, en Honduras, promedió 616.5 kilogramos de café verde por hectárea, en comparación con los 345 kilogramos por hectárea de 2015, cuando la región fue devastada por la roya del café y se enfrentó a una administración agrícola deficiente y a la falta de inversión.

Al igual que Keurig, muchas compañías pueden beneficiarse del desarrollo de cadenas de abastecimiento más ecológicas y sustentables. Al hacerlo, los riesgos legales, financieros y de reputación a los que están expuestas la mayoría de las cadenas de abastecimiento se reducen, afirma Luiz Amaral, gerente global de la plataforma en línea Global Forest Watch del Instituto de Recursos Mundiales.

Por ejemplo, en algunos países, la compra de suministros cuya producción conduce a la deforestación es ilegal. La deforestación también puede debilitar la capacidad de una región para sustentar la agricultura, ya que los bosques ayudan a proteger el suelo contra la erosión y la escorrentía del agua.

El Centro Mundial del Medio Ambiente trabaja con empresas marroquíes, como esta panadería, para ayudarles a reducir el consumo de energía y agua, reducir los residuos y el uso de materias primas al mínimo y bajar los costos de operación.

“La deforestación podría poner en riesgo la actividad de una persona a largo plazo”, observa Amaral. Además, las cadenas de abastecimiento sustentables suelen ahorrar dinero. Después de todo, consumir menos agua y energía por lo general reduce los gastos.

Una cadena de abastecimiento verde también es uno de los componentes de una reputación corporativa sólida. “En estos días se espera que las compañías globales sean propietarias de sus cadenas de abastecimiento”, señala Terry Yosie, presidente y director ejecutivo de World Environment Center, una organización de protección ambiental con sede en Washington, D.C.

Los consumidores esperan que las compañías conozcan a los actores y las actividades, y que se aseguren de que están haciendo todo lo posible para obtener y producir sus productos de manera responsable. ¿Está usted listo para impulsar la sustentabilidad de la cadena de abastecimiento? Enseguida le presentamos 19 estrategias que podrá aplicar.

1 Involucre a la alta dirección

Al igual que con cualquier proyecto que valga la pena, el compromiso de la alta dirección es fundamental. Los directivos con más alto cargo deben comprender el valor estratégico o caso de negocios para las adquisiciones sustentables en la organización.

Esta comprensión les permitirá asignar recursos y ayudar a determinar metas y prioridades que se alineen con los objetivos de la organización, comenta Beth Eckl, directora del programa de adquisiciones ambientales de Practice Greenhealth, una organización sin fines de lucro enfocada en la gestión ambiental responsable y positiva por parte de organizaciones que pertenecen a la comunidad de la asistencia médica.

2 Reúna un grupo diverso

Reunir a los empleados de diferentes departamentos permite el acceso a una amplia gama de conocimientos. “Un equipo multidisciplinario es fundamental”, asegura Julie Moyle, una especialista de participación y compromiso de Practice Greenhealth. El trabajo con personal de distintos departamentos también crea iniciativas de impulsores de la sustentabilidad en toda la organización.

3 Identifique los indicadores de residuos

¿El empaque de un producto no impide que éste se rompa o se estropee? ¿Existen sistemas con índices de error altos en la selección? Eso puede incrementar el número de devoluciones, lo cual consume energía, recursos y dinero.

“Identifique los puntos débiles”, aconseja Brian Neuwirth, vicepresidente de ventas y marketing de Unex Manufacturing, un proveedor de soluciones de recolección de pedidos con sede en Lakewood, Nueva Jersey. La solución de los problemas que generan residuos ofrece varios beneficios, observa Brian Lipinsky, investigador principal del World Resources Institute, una organización independiente y no gubernamental de investigación global. Permite a las organizaciones reducir las compras, hacer un mejor uso de los productos que adquieren o producen, y disminuir las tasas de desecho.

4 Haga mediciones

El adagio, “no se puede administrar lo que no se mide”, se aplica en la construcción de una cadena de abastecimiento más sustentable. Una vez que las empresas identifican los indicadores de residuos, necesitan medir cuánto se está generando.

¿Qué porcentaje y qué tipos de productos van a los vertederos o a la composta? Saber que un producto en particular se está desechando a una tasa más alta que otros productos similares puede ayudar a identificar acciones para reducir el desperdicio y los costos. “Hay una gran cantidad de desperdicios en las operaciones de muchas empresas”, advierte Lipinsky. “Una vez que usted dé el primer paso para medir y examinar lo que está sucediendo, notará oportunidades para el cambio”.

5 Establezca metas

Las metas pueden desencadenar una acción. Varias empresas de alimentos grandes, incluidas Nestlé y Campbell Soup Company, se han comprometido a reducir a la mitad la pérdida y los residuos de alimentos para el año 2030.

“Las metas audaces y ambiciosas pueden empezar a fomentar la creatividad”, señala Lipinsky. Una organización no necesita saber exactamente cómo logrará la meta cuando la establece. “Establecer una meta demuestra que se tiene la iniciativa y el impulso para llegar a la cima”, asegura Lipinsky. A menudo, lograr las metas requiere de una combinación de acciones mayores y más amplias, y de pasos pequeños graduales.

6 Defina lo verde

Hace una década o dos, lo “verde” se centraba casi exclusivamente en el impacto ambiental de una cadena de abastecimiento. Hoy en día, una cadena de abastecimiento verde o sustentable abarca “la prosperidad económica, la calidad ambiental y la justicia social”, aclara Kim McQuilken, presidente de ventas y marketing de Spend Management Experts con sede en Atlanta.

Al mismo tiempo, cada organización debe determinar cómo aplicar el concepto de “verde” o “ecológico” a sus operaciones. Cuando usted compra suministros, por ejemplo, “debe definir a qué se refiere la palabra verde”, señala Eckl. ¿Debería incluirse en la definición el método de producción?, ¿la distancia que se transporta el producto? ¿Si está libre de agentes químicos peligrosos?

No todas las organizaciones tienen los recursos para examinar cada producto con tanta profundidad con el fin de asegurarse si cumplen con los requisitos dados. La selección de productos que han sido certificados por estándares y certificaciones de terceros creíbles, como Energy Star de la EPA, puede agilizar el proceso.

Blue Harvest trabaja con agricultores como Ever Fuentes (en la foto) para mejorar la gestión del café y los esfuerzos de protección de las fuentes. Este tanque de retención de agua de manantial en la granja de café de Fuentes, en El Salvador, provee agua a cinco comunidades.

7 Analice la red de transporte

Las empresas a menudo pueden reducir la cantidad de energía utilizada para transportar materiales y productos. Transportation Insight, un proveedor de servicios de la cadena de abastecimiento con sede en Hickory, Carolina del Norte, trabajó con un fabricante de refrigerios que enviaba con frecuencia productos entre las plantas antes de montarlos en camiones que los transportaran al cliente final. Un análisis mostró que la compañía podría reducir el uso de energía si trasladaba los productos directamente al cliente final en envíos de carga parcial (LTL).

“Era mejor eliminar los movimientos de transporte”, señala John Richardson, vicepresidente de análisis de la cadena de abastecimiento. Por el contrario, una empresa que debe hacer múltiples envíos LTL entre, por ejemplo, Texas y California, puede reducir el uso de energía al combinarlos en un camión cuyo destino sea un centro LTL en California, donde los envíos se separan. O, la empresa puede guardar algunos pedidos durante varios días para acumularlos y hacer envíos más grandes que utilicen el espacio dentro de un camión de un modo más eficiente.

“Observe su red y cómo puede consolidar los envíos para maximizar la eficiencia y minimizar el número de camiones”, recomienda Richardson. También verifique que no haya “envíos dobles”, aconseja McQuilken. Por ejemplo, una empresa podría enviar productos desde un centro de distribución en Indianápolis a Sacramento, y luego tener que regresar parte de ese envío a Wyoming. Un análisis de la red puede sacar esto a la luz.

8 Realice un análisis del transporte de retorno

“Una cosa que afecta negativamente a los costos, así como al medio ambiente, son los camiones vacíos que vuelven al punto de origen”, dice McQuilken. Cargar productos en esos camiones significa menos viajes y menos desperdicio de combustible.

El primer paso es buscar productos internamente para llenar los camiones. “Asegúrese de que en la empresa la mano izquierda esté hablando con la derecha”, añade McQuilken. Si no hay opciones disponibles internamente, muchos agentes pueden identificar socios de carga de retorno con los que puede trabajar.

9 Reduzca la inactividad

Algunas organizaciones implementan políticas de “no inactividad” para los camiones, ambulancias y transbordadores que viajan hacia sus plantas y entre ellas, con el fin de reducir la contaminación del aire, señala. Moyle agrega que las nuevas tecnologías y los cargadores de energía permiten que los vehículos con sistemas de refrigeración y equipo vital sigan funcionando.

10 Analice la eficiencia del diseño del almacén

Un diseño que reduce el número de veces que un artículo se maneja y la distancia recorrida entre las acciones puede bajar los costos de mano de obra y de energía. Un diseño eficiente permite que muchas empresas trabajen dentro de una instalación más pequeña, o eviten la expansión. “Una de las maneras más fáciles de ser ecológico es reducir su huella, o no expandirla”, comenta Neuwirth.

11 Vaya más allá del cumplimiento

Enfocarse estrictamente en el cumplimiento, a menudo a través de auditorías de proveedores, puede evitar que las organizaciones aprovechen al máximo los beneficios de las cadenas de abastecimiento más ecológicas.

“Uno acaba muerto por miles de auditorías”, comenta Yosie. “Se trata de observar el cumplimiento a través de un prisma legalista, comparándolo con algo que genere valor”. Las empresas y sus proveedores suelen terminar sencillamente ejecutando las mociones. El simple hecho de cumplir con un conjunto de normas no es suficiente para asegurar el café que necesitamos para crecer como negocio”, comenta Popkin de Keurig. En cambio, Keurig necesita “entrar en las trincheras” con sus proveedores, y trabajar para abordar los complejos problemas del agua y la gestión de granjas.

12 Colabore con otros

“Busque sociedades que le ayuden a hacer una empresa más sustentable”, recomienda Joanne Spigonardo, directora asociada de desarrollo de negocios de la Iniciativa para el Liderazgo Ambiental Global de la Escuela Wharton. Un ejemplo: algunas empresas grandes comparten pallets usados para enviar algunos de sus productos; anteriormente, cada empresa utilizaba sus propios pallets. Compartir permite ahorrar dinero y reduce los residuos.

Mediante el avance de las soluciones de empacado sustentable en todo el mundo, el Centro Mundial del Medio Ambiente ayuda a movilizar a las personas y organizaciones para la mejora económica, social y ambiental.

13 Involucre al departamento de adquisiciones

El departamento de adquisiciones puede trabajar con proveedores para implementar programas de adquisiciones ambientalmente preferibles (EPP), comenta Mary Larsen, directora de sustentabilidad y diversidad de proveedores de Advocate Health Care, con sede en Downers Grove, Illinois.

Además de considerar el precio y la calidad, estos programas consideran el desempeño medioambiental de un producto. Por ejemplo, se puede preguntar a los proveedores si sus productos se reciclan al final de su vida útil y si el proveedor está tratando de reducir el uso de residuos y energía. Con el tiempo, estas preguntas deberían conducir a una mayor selección de productos sustentables a precios razonables. “Hay una gran oportunidad para doblar la curva de costos, entre más demanda haya de estos productos”, añade Larsen.

14 Aproveche la tecnología

La tecnología, como el sistema en línea Global Forest Watch del Instituto Mundial de Recursos, puede ayudar a las organizaciones a optimizar sus esfuerzos de sustentabilidad. Forest Watch utiliza tecnología de satélites, macro datos y computación en la nube para ofrecer información útil en tiempo real sobre la deforestación.

Antes de que este sistema estuviera disponible, las compañías tenían personas dedicadas al trabajo de campo en todas las áreas de sus cadenas de abastecimiento en las que la deforestación era un riesgo, o compraban imágenes satelitales, lo cual resultaba costoso, señala Amaral.

Ahora, sólo necesitan conocer la ubicación del proveedor. La tecnología puede proporcionar valor a través de una gama de cadenas de abastecimiento, incluidas las de las empresas agrícolas, procesadores de alimentos y minoristas.

La tecnología también puede ayudar a las empresas a capacitar a los empleados y vendedores en sus iniciativas de sustentabilidad de la cadena de abastecimiento. “No puedes enviar gente a ofrecer apoyo en todas partes”, advierte Yosie. Pero la mayoría de las empresas pueden desarrollar sitios web que proporcionen información y respondan a preguntas.

15 Optimice el embalaje

Las empresas suelen reducir los costos y el consumo de recursos al modificar sus empaques. “Comience con los materiales”, aconseja McQuilken. Muchas empresas de embalaje ofrecen opciones de empaque sustentable.

El tamaño de los paquetes, sorprendentemente, también afecta el uso de los recursos. La mayoría de los consumidores que han colocado pedidos en línea han recibido envíos en los que los productos pequeños, como un tarro de crema para la piel, viajaban en contenedores grandes.

“Hay mucho aire en los envíos”, observa McQuilken. Experimente para identificar los productos que se pueden enviar de manera segura en cajas más pequeñas o incluso en sobres.

16 Reutilice los productos siempre que sea posible

Después de la aparición del SIDA, el VIH y el lavado de los desechos médicos en las playas de Nueva Inglaterra en la década de 1980, los proveedores comenzaron a producir artículos desechables de un solo uso y las organizaciones sanitarias empezaron a comprarlos.

“Se convirtió en la práctica estándar de úsese una vez y tírese”, señala Moyle. En la actualidad, el uso de suministros y equipos desechables puede aliviar las preocupaciones de control de infecciones, y el factor de conveniencia hace que sea un hábito difícil de romper, pero la práctica tiene un alto costo financiero y ambiental.

Si bien la seguridad en la cadena de abastecimiento de la asistencia sanitaria sigue siendo primordial, las organizaciones están encontrando maneras seguras de reutilizar algunos productos. Durante la última década, Advocate ha trabajado con una empresa de reprocesamiento que acepta artículos etiquetados como de uso único y los reprocesa de acuerdo con las instrucciones aprobadas por la Administración de Medicamentos y Alimentos (FDA).

A menudo, los productos se reprocesan varias veces. Esto reduce el consumo de recursos y ahorra dinero, ya que los productos reprocesados pueden comprarse a la mitad de su precio original. “Estamos ahorrando no sólo en el costo del dispositivo, sino también en el costo de eliminación del mismo”, observa Larsen.

17 Analice los procesos de devolución

A medida que el comercio electrónico crece, también lo hacen las devoluciones. Las empresas se esfuerzan por procesarlas de manera eficiente, en particular si se envían a puntos de venta o centros de distribución, comenta McQuilken. Muchas empresas pueden procesar devoluciones de manera más eficiente, y con menos uso de recursos, en una ubicación central de devoluciones.

18 Considere el costo total del ciclo de vida

La sabiduría convencional a veces ha sostenido que la compra de productos ecológicos y la aplicación de procesos respetuosos del medio ambiente cuestan más que otros productos y procesos. Sin embargo, no siempre es así. “Hay que mirar no sólo el precio de compra, sino también el costo total de propiedad”, comenta Eckl. Cualquier análisis debe considerar la energía, el agua y el trabajo que se requieren para mantener, operar, limpiar y desechar un artículo, así como la inversión inicial. Cuando todos estos factores se incluyen en los cálculos, los productos ecológicos suelen volverse competitivos.

19 Mantenga un enfoque continuo en la construcción de una cadena de abastecimiento más verde

No tiene sentido que deje de tomar medidas para enverdecer su cadena de abastecimiento. Tampoco tiene sentido trabajar en ello sólo esporádicamente. Muchas compañías analizan y agilizan su red de transporte cada tres a cinco años.

Si bien eso es un comienzo, el uso de energía suele aumentar de nuevo en el ínterin. Como Richardson recomienda, “Comprométase y manténgase enfocado continuamente en su cadena de abastecimiento”.

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