Pallets, el poder destrás de la cadena de abastecimiento

julio 18, 2016 - Por Inbound Logistics Latam
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A pesar de que no reciben la misma atención que los sistemas ERP o los camiones refrigerados, por ejemplo, los pallets son críticos para la distribución y la logística.

Son eslabones clave en la mayoría de las cadenas de abastecimiento de las empresas, esenciales para el transporte de todo tipo de mercancía, desde camisetas hasta partes de automóviles y productos farmacéuticos.

Cuando los pallets están equipados con la tecnología adecuada, también pueden proporcionar visibilidad en el movimiento de las mercancías que transportan. “Los pallets son las células de la cadena de abastecimiento”, comenta Glenn Meeks, director de ventas y marketing de Logística del Transporte y Sistemas de Pallets de Bettaway Transportation Logistics.

Más de dos mil millones de pallets están en circulación en un momento dado en Estados Unidos, de acuerdo con analistas de la industria. Aproximadamente el 94 por ciento de los bienes industriales y de consumo de Estados Unidos viajan en un pallet en algún momento de su traslado desde la planta de producción o manufactura hasta las instalaciones donde se distribuyen al cliente final.

La demanda de pallets ha estado en fase de expansión. “La recuperación de la economía de Estados Unidos desde su fase de inactividad ha llevado a un aumento en la contratación, la producción y las actividades de ventas”, señala Raj Sharan, analista de la empresa de investigación de mercado Technavio.

Estos aumentos están impulsando la demanda de actividades y productos de manejo de materiales, incluyendo los pallets. El mercado mundial de pallets crecerá a una tasa compuesta anual de 4.6 por ciento entre 2014 y 2019, predice el informe Global Market Pallet 2015-2019 de Technavio.

Existen otras tendencias que afectan a la industria de los pallets. Los cambios en los hábitos de los consumidores en la compra de productos, por ejemplo, la creciente popularidad de las tiendas pequeñas y las ventas directas al consumidor, están influyendo en los tamaños de los pallets. Más empresas se preocupan por el impacto de los pallets sobre el medio ambiente, lo que lleva a prestar más atención a la sostenibilidad y la reutilización.

En el transporte de alimentos, los pallets con capacidad para mantener un ambiente limpio y libre de contaminación están atrayendo la atención. Además, varios transportistas están buscando capacidades técnicas que les permitan controlar los movimientos de los pallets a lo largo de la cadena de abastecimiento.

La industria de los pallets también se está ampliando hacia otros grupos de la industria centrados en la cadena de abastecimiento, entre ellos las asociaciones de transporte por carretera y de almacenamiento, y los organismos gubernamentales encargados de emitir normas relativas a los pallets. Con la proliferación de las redes sociales, la información incorrecta sobre el impacto ambiental de los pallets puede propagarse rápidamente. “Como industria, tenemos que disipar la información falsa”, advierte Meeks.

La identificación de una solución de pallets óptima inicia con una comunicación clara y exhaustiva entre el proveedor de pallets y el transportista. Ambos necesitan saber cómo se utilizarán los pallets, y en qué sistema de almacén y modelo de negocio van a operar.

Por ejemplo, la solución adecuada para un sistema de circuito cerrado -donde los pallets se desplazan desde el centro de distribución de una empresa hacia sus propias tiendas y viceversa, todo a través de una flota privada- probablemente será diferente de la solución para un sistema en el que los pallets se mueven desde la planta de fabricación de una empresa hacia los mayoristas independientes y a una variedad de otras ubicaciones.

Cinco cualidades determinan si un pallet es adecuado para una operación en particular, de acuerdo con Meeks. Estas son:     

  1. FUERZA: ¿Puede manejar la carga?
  2. RIGIDEZ: ¿Mantendrá su forma bajo el peso de la carga?
  3. DURABILIDAD: ¿Se demorará durante la manipulación a la que se someta?
  4. FUNCIONALIDAD: ¿Es correcto para la carga de unidades y el equipo de manipulación?
  5. PRECIO: ¿Proporciona valor? Muchos proveedores de soluciones de pallets trabajan con sus clientes para identificar las mejores opciones.

CHEP, un proveedor global de soluciones de la cadena de abastecimiento para los sectores de bienes de consumo, alimentos y bebidas, manufacturero y de venta al por menor trabaja en estrecha colaboración con sus clientes para entender sus necesidades. “CHEP ofrece una amplia gama de plataformas de la cadena de abastecimiento, incluyendo pallets agrupados, reciclados, fraccionarios y a la medida”, comenta Dan Martin, vicepresidente senior de ventas de CHEP Norteamérica con sede en Atlanta.

“Además, nuestra cartera de servicios de soluciones de la cadena de abastecimiento, que se lanzó en junio de 2015, añade un enorme valor ya que permite a las empresas ahorrar dinero, tiempo y recursos.”

UN ENFOQUE PERSONALIZADO

iGPS, un proveedor de soluciones para la cadena de abastecimiento de clase mundial que aprovecha las plataformas de envío sostenibles e inteligentes, se acerca “a todos nuestros clientes consciente de sus necesidades y diferencias únicas”, dice Jeff Liebesman, director general. “Proporcionamos soluciones de la cadena de abastecimiento a l medida”.

Los procesos y enfoques de negocio pueden diferir entre trabajar con un fabricante o un minorista. “Las soluciones tienen que ser relevantes para sus necesidades específicas, utilizando un enfoque total del sistema”, agrega Liebesman.

Junto con la comunicación entre el proveedor de pallets y el usuario, una formación adecuada es fundamental. Por ejemplo, los trabajadores del almacén que cambian de pallets de madera a plástico tal vez tengan que aprender a manejar el material.

Pallet

El innovador medio pallet de CHEP reduce la distribución y la mano de obra minorista, al tiempo que aumenta
la eficiencia operativa.

“Las empresas pueden trabajar con nosotros para identificar las mejores prácticas en el manejo de materiales”, observa Mike Ludka, director de producto para la cadena de abastecimiento minorista de ORBIS Corporation, un proveedor de programas de empaques de plástico reutilizables con sede en Oconomowoc, Wisconsin.

RECURSOS DE MATERIALES

Los usuarios de pallets pueden elegir entre una variedad de materiales. En la actualidad, la madera representa alrededor del 95 por ciento del mercado de pallets. “Los pallets de madera son fuertes, duraderos, económicos y muy personalizables”, asegura Raj. También están disponibles en una variedad de tamaños y resistencias. Sin embargo, se espera que la demanda de pallets hechos de otros materiales, en particular de plástico, aumente. Todos los materiales tienen características únicas, y la elección correcta puede variar de una aplicación a otra.

La madera es totalmente natural y reciclable. Los costos de fabricación de los pallets de madera son considerablemente menores, lo que mantiene bajos los precios en toda la cadena de abastecimiento, aclara Adrian Potgieter, vicepresidente senior de ventas con PECO Pallet, un líder en servicios de alquiler de pallets con sede en Irvington, Nueva York. Los pallets de PECO también están certificados por el Instituto de Seguridad y Calidad Alimentaria o Instituto SQF (por sus siglas en inglés).

La certificación “es un testimonio de nuestro compromiso por proporcionar pallets de alta calidad que cumplan o excedan los requisitos de seguridad de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) de Estados Unidos”, añade. Los pallets de PECO se construyen de abeto Douglas con un grado de calidad número dos y madera de pino amarillo del sur que se recolecta de forma responsable en América del Norte. El grano más denso de estas maderas resulta en una mayor durabilidad.

Además, la madera utilizada en los pallets de PECO es secada al horno, y no mediante tratamiento químico. Esto sella las células de la madera para reducir el riesgo de contaminación, y crea un pallet más rígido que es menos propenso a la deformación y a la rotura. La seguridad va de la mano con la calidad. Los pallets de PECO pueden contener 2,800 libras y pueden apilarse y cargarse de manera segura en racks fijos ubicados en lo alto. “Los pallets de alta calidad de PECO trabajan sin problemas en líneas de procesamiento automatizadas, evitando los atascos de equipo que podrían conducir a lesiones del personal o a daños al producto”, señala Potgieter.

Los pallets de plástico tienen varias deficiencias. “Tienden a deslizarse en ambientes refrigerados, y pueden ser propensos a la deformación cuando se almacenan en estantes superiores”, añade Potgieter. “Cuando se dañan, los pallets de plástico son más difíciles y costosos de reparar que los pallets de madera”.

Pero los pallets de plástico también ofrecen muchas ventajas. “Nuestros pallets son menos propensos a romperse que la madera, lo que reduce el daño del producto”, asegura Liebesman. Eliminan las astillas de madera y clavos que con frecuencia atascan al equipo de manufactura y pueden cerrar líneas de montaje y sistemas de recuperación y almacenamiento automatizados (AS/RS), lo cual afecta negativamente la productividad.

iGPS ofrece pallets de plástico que no tienen clavos ni astillas que sobresalen, con los cuales los trabajadores a veces se lesionan y los productos y el equipo se dañan.

Asimismo, los pallets de plástico son más ligeros, lo que reduce el riesgo de lesiones en el personal de manipulación y los costos de transporte. A diferencia de la madera, los pallets de plástico no pueden absorber las bacterias y son excepcionalmente fáciles de limpiar, asegura Liebesman.

Esto reduce la amenaza de contaminación del producto, elimina la necesidad de fumigación o tratamientos químicos, y minimiza otros contaminantes externos que pueden materializarse a partir de los pallets de madera. El tema de la higiene y el saneamiento dentro de la cadena de abastecimiento ha sido un tema de creciente interés por parte de las agencias reguladoras, incluyendo el Departamento de Agricultura y la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) de Estados Unidos. “Si bien los problemas de higiene son siempre una preocupación para la industria, se han trasladado al primer plano”, agrega Liebesman. Un ejemplo es la norma definitiva publicada recientemente en el Transporte Sanitario de Alimentos para Humanos y Animales, que es parte de la Ley de Modernización de Seguridad Alimentaria. La norma avanza los “esfuerzos de la FDA para proteger los alimentos de la granja a la mesa, manteniéndolos a salvo de la contaminación durante el transporte”, de acuerdo con el gobierno.

FUERZA Y ESTABILIDAD

Al igual que los pallets que ofrecen, las empresas detrás de ellos deben ser sólidas, estables y capaces de manejar el trabajo que se les asigne. Cuando considere un proveedor de pallets, Meeks de Bettaway le recomienda plantearse la pregunta: “¿El proveedor tiene los recursos, la estabilidad y la experiencia requeridos para proporcionar la solución de gestión de pallets que satisfaga las necesidades de mi empresa?” Cualquier evaluación debe considerar la capacidad del proveedor para suministrar el pallet correcto en el lugar y momento adecuados. Después de todo, los pallets no son de ninguna utilidad si no están en su lugar cuando se necesitan.

Teniendo en cuenta cómo las necesidades de los pallets pueden variar entre las empresas e industrias, los proveedores deben ofrecer una gama de soluciones. Por ejemplo, la mayoría de las empresas orientadas al consumidor mueven los productos a un ritmo relativamente rápido. “Aquí es donde el reciclaje, la reutilización y la recuperación de pallets se vuelve aún más importante”, explica Meeks. Por el contrario, las empresas que operan en los mercados de negocio a negocio tienden a rotar los productos con menos frecuencia, pero pueden requerir tamaños o tipos de pallets especializados que puedan manejar objetos grandes, pesados o voluminosos. “Los transportistas deben considerar las oportunidades para aprovechar los diferentes servicios, ya sea la recuperación de pallets o el uso de pallets con un diseño especial”, añade Meeks.

LOS CLIENTES SON PRIMERO

Una adecuada atención y servicio al cliente también contribuye a una solución de pallets de calidad, y debe ofrecer más que sólo un número 800. Por ejemplo, PECO, emplea representantes de servicio dedicados en toda Norteamérica, que trabajan directamente con los clientes para dar seguimiento a las preguntas e identificar nuevas formas de aumentar la eficiencia y reducir los costos en toda la cadena de abastecimiento. Bettaway ofrece cobertura nacional complementaria por un servicio local.

“Nos esforzamos por ofrecer soluciones de gestión de pallets que permitan a los clientes concentrarse en su negocio principal”, agrega Meeks.

Como proveedor de logística tercero de servicio completo que también ofrece servicios de transporte y almacenamiento basados en activos en todo el país, Bettaway puede proporcionar una solución total de la cadena de abastecimiento, añade. La capacidad de un proveedor de pallets para ofrecer soluciones innovadoras es otro factor a considerar.

Por ejemplo, ORBIS opera un centro de innovación de materiales. Los químicos evalúan diferentes materiales en el lugar de manera constante para proporcionar a los clientes las soluciones de pallets que mejor se adapten a sus necesidades, observa Ludka.

Cuando ORBIS trabaja con clientes que tienen necesidades únicas, evalúa si puede darles un mejor servicio al crear una nueva solución. Por ejemplo, dado que las empresas de distribución a menudo necesitan conservar espacio, ORBIS ofrece un diseño de tarimas anidables que cuando están vacías se anidan una sobre la otra para economizar espacio, reduciendo su altura por alrededor de dos tercios. El peso ligero de la tarima también permite a los operadores maniobrar más fácil, sin embargo, es lo suficientemente resistente para soportar la manipulación a la que se somete a medida que avanza por la cadena de abastecimiento. ORBIS también puso en marcha el Pally, una tarima y plataforma móvil en uno.

Al presionar el pedal, un operador puede cambiar el Pally de estático a móvil. En el almacén, el Pally se puede utilizar como una verdadera tarima; también es estático y por lo tanto seguro de usar en los remolques. Pero cuando el Pally se utiliza para entregar productos a los minoristas, los operadores pueden activar la función móvil y descargar el remolque sin equipo adicional. Las empresas pueden ahorrar dinero y espacio mediante la reducción de su inventario tanto de tarimas como de plataformas móviles.

EL COMIENZO DEL SERVICIO

Un área donde la tecnología y la innovación juegan un papel importante es la capacidad de elaboración de informes y análisis ofrecida por los proveedores de pallets. Muchas empresas tienen cadenas de abastecimiento cada vez más largas y, a menudo globales, y están intentando mantener menos inventario en sus canales, lo que está conduciendo su enfoque hacia la toma de decisiones. Cada vez más empresas requieren sistemas que les permitan hacer un seguimiento de sus productos y de pallets que los transportan, y los proveedores de pallets están respondiendo.

“Nuestros clientes quieren ser más eficientes y ahorrar dinero sin sacrificar la calidad o la entrega a tiempo”, aclara Martin. Por medio de su solución Value Chain Mapping impulsada por los datos, CHEP ayuda a los clientes a evaluar toda su cadena de abastecimiento para identificar un promedio de 12 formas en que puedan ser más eficientes, ahorrar dinero y reducir el impacto ambiental.

“CHEP ha colaborado estrechamente con sus clientes en soluciones de la cadena de abastecimiento que les han permitido ahorrar 13 de millones de dólares durante los últimos nueve meses gracias a la identificación de oportunidades y la implementación de soluciones que aumentan la eficiencia”, dice Martin. iGPS trabaja con fabricantes y minoristas para esquematizar y optimizar sus cadenas de abastecimiento. Siempre que sea posible, iGPS les ayuda a usar de manera eficiente las capacidades subutilizadas -por ejemplo, en el transporte- para obtener ahorros compartidos, afirma Liebesman.

Los programas iDepot y Total Pallet Management (gestión total de los pallets) de la compañía generan ahorros compartidos e ingresos a los minoristas, reduciendo los costos totales y aumentando la eficiencia en toda la cadena de abastecimiento. Además, la plataforma inteligente de “seguimiento y localización” de iGPS cuenta con tecnología RFID integrada. Cada pallet contiene un número de serie único que puede proporcionar informes procesables en tiempo real.

La misma tecnología también puede proporcionar información en tiempo real sobre los cambios ambientales, ayuda a reducir el daño o la pérdida del producto, e incluso notifica a los administradores de la cadena de abastecimiento acerca de actividades sospechosas. Bettaway ofrece una aplicación móvil que sus clientes pueden utilizar para “gestionar y seguir el movimiento de sus mercancías desde sus teléfonos”, dice Meeks. Red<>LinkTM es una herramienta de administración de línea de propiedad exclusiva para los clientes de PECO.

Los usuarios pueden conectarse las 24 horas del día para realizar pedidos, consultar las fechas de entrega, ver facturas y generar informes. “Al proporcionar a nuestros clientes un acceso fácil a la misma información que utiliza PECO, podemos trabajar juntos para gestionar los flujos de pallets, identificar las áreas problemáticas y encontrar nuevas maneras de reducir los costos”, advierte Potgieter. PECO también ofrece herramientas analíticas complejas como Roambi y Tableau, que proporcionan visibilidad en tiempo real a las empresas con redes complejas.

UN SOLO TAMAÑO NO ES ADECUADO PARA TODOS 

Dentro de Estados Unidos, el tamaño de pallets de madera más común es el pallet estándar de 40 pulgadas por 48 pulgadas de Grocery Manufacturers Association (GMA). Trabajar con un tamaño único ayuda a la eficiencia, ya que los almacenes y equipos pueden estandarizarse en torno a ellos. Los costos aumentan cuando las dimensiones de pallet varían, ya que más de ellos necesitan descargarse manualmente, señala Raj. Además, un tamaño y diseño uniformes permiten optimizar el espacio del almacén al apilar o almacenar en racks los pallets cargados con producto de manera más eficiente. Al mismo tiempo, la demanda de diferentes tamaños de pallets parece estar creciendo.

Sólo 25 por ciento de los nuevos pallets cumplen con el estándar GMA, de acuerdo con una fuente de la industria. Las demandas variables de los clientes están impulsando a los proveedores de pallets a ofrecer una gama de tamaños más amplia. Por ejemplo, la proliferación de tiendas minoristas de pequeño formato, tales como almacenes y farmacias pequeñas, junto con el aumento de los envíos directos al consumidor está provocando un alejamiento del tamaño de pallet tradicional.

El pallet tradicional de 40 pulgadas por 48 pulgadas, un elemento básico en Estados Unidos, está configurado para entregas a granel. Sin embargo, algunas tiendas pequeñas permiten que los consumidores reciban ellos mismos las entregas a granel. Los almacenes o tiendas que venden todo a un mismo precio, por ejemplo, pueden tener dificultades para alojar pallets de 40 pulgadas por 48 pulgadas. Los medios pallets, que miden 40 pulgadas por 24 pulgadas, son una alternativa popular.

Funcionan bien para los exhibidores al final de pasillo en las tiendas de abarrotes, así como para las empresas con establecimientos más pequeños. La solución de medio pallet de CHEP está demostrando ser una opción popular, ya que aumenta la flexibilidad de entrega y disminuye los costos de operación, en particular cuando se trata de la optimización del inventario y de las operaciones de recolección en múltiples formatos de tienda. “Nuestros medios pallets pueden reducir el trabajo de almacenamiento y los costos de manipulación hasta en un 25 por ciento”, asegura Martin. “Además, pueden reducir las existencias agotadas de productos de gran volumen, y mejorar el apoyo y la venta a los minoristas para los productos nuevos y promociones de temporada”. 

CUMPLIR CON LAS ESPECIFICACIONES

No importa qué tamaño sea el mejor para una aplicación en particular, “la uniformidad y precisión de las dimensiones de los pallets es crítica, especialmente para las em- presas que utilizan líneas de producción automatizadas”, explica Potgieter. “Los pallets que no cumplen las especificaciones o están dañados pueden provocar atascos en el equipo.” Esto a menudo conduce a tiempos de inactividad y posibles lesiones de los empleados, y puede aumentar los costos de reparación del equipo o por daños al producto.

Por el contrario, el diseño y el tamaño precisos de los pallets pueden mejorar la eficiencia del manejo de materiales en todas las fases de la carga de unidades. En particular, cumplir con las tolerancias estrictas es esencial cuando los pallets se operan a través de AS/RS grandes, ya que esto ayuda a asegurar la facilidad de movimiento y puede acabar con los retrasos que resultan de las fallas y paros en el sistema.

PECO construye pallets con especificaciones estrictas, e inspecciona y repara los pallets, según sea necesario, cada vez que el ciclo pasa por un depósito de PECO. De esta manera, la compañía asegura que sus clientes obtengan pallets uniformes de gran calidad cada vez, dice Potgieter. Los pallets de plástico de iGPS tienen un tamaño, forma y peso uniformes y consistentes, señala Liebesman. Además, no se alteran durante el proceso de la cadena de abastecimiento. La mayoría de las empresas que utilizan pallets desean reducir al mínimo cualquier impacto negativo sobre el medio ambiente.

Las soluciones de pallets actuales -tanto en madera como en otros materiales, pueden ayudar a lograr ese objetivo. Para empezar, la mayoría de los pallets están diseñados para reutilizarlos durante un periodo de años. Además, las empresas que producen pallets tanto de madera como de plástico toman medidas para hacerlos más eficientes. “Siempre que pueda hablar de empaques reutilizables, hay una enorme ventaja de sostenibilidad”, observa Ludka. La reutilización de pallets, en vez de adquirir continuamente pallets nuevos, puede reducir la cantidad de agua y la energía utilizada y producir menos emisiones de carbono.

La mayoría de los proveedores de pallets han visto que sus productos se usan durante años e incluso décadas, después de haberlos fabricado. Si una empresa obtiene el tamaño de pallet adecuado y lo utiliza correctamente, es decir, no se sale de los parámetros, hará un uso prolongado del producto”, añade Ludka.

Cada pallet de PECO se utiliza en un promedio de cuatro operaciones al año, y está en uso durante más de 10 años, dice Potgieter. Eso es consecuencia de la madera de alta calidad con la cual se fabrican los pallets, así como de las normas estrictas de mantenimiento de la compañía, añade. Los proveedores de soluciones de pallets pueden ayudar a los clientes a reducir su impacto ambiental de otras maneras.

Las soluciones de transporte únicas de CHEP, por ejemplo, permiten a los transportistas eliminar millas de camiones vacíos al identificar la optimización de la flota y las posibilidades de sinergia con otros transportistas con el fin de ahorrar en los costos. “Por ejemplo, durante un periodo de nueve meses, CHEP ayudó a los clientes a eliminar casi 4.5 millones de millas de camiones vacíos y generar 5 millones de dólares en ingresos”, señala Martin.

“Esa solución también permitió que aquellas empresas eliminaran más de 23 millones de libras de emisiones de carbono”. Como muestran estos ejemplos, los pallets -y los servicios ofrecidos por las empresas que los proveen- pueden ayudar a simplificar y mejorar sus cadenas de abastecimiento. Los pallets son “una de las consideraciones clave en la logística moderna”, asegura Raj.

Ayudan a que los productos viajen de manera eficiente, confiable y segura.

 

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