Cómo aprovechar el transporte ferroviario/intermodal en EEUU

marzo 1, 2021 - Por Inbound Logistics Latam
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Cómo aprovechar el transporte ferroviario/intermodal en EEUU

 

Por Karen Kroll

Usar el servicio ferroviario/intermodal de EEUU de manera inteligente, en el presente y en el futuro, puede dar un impulso a las cadenas de abastecimiento que aprovechan las bondades del T-MEC, particularmente bajo las nuevas condiciones de seguridad en contexto de pandemia.

 

La pandemia de COVID-19 revolucionó los mercados ferroviario e intermodal en 2020, y casi todo lo demás.

En la primavera, a medida que las empresas y los consumidores cambiaban drásticamente, el volumen de carga máxima semanal y de unidades intermodales se redujo de alrededor de 500,000 a 400,000, solo para regresar poco a poco a 500,000 en agosto, según la Asociación de Ferrocarriles Estadounidenses (AAR). Si bien el volumen de carga máxima para la semana que finalizó el 5 de septiembre de 2020 se mantuvo por debajo del volumen de 2019 en alrededor de un 7%, los volúmenes intermodales aumentaron casi un 25%, informa la AAR. Expertos en el sector estadounidense nos regalan un panorma general del espectro, y nos ofrecen recomendaciones puntuales para aprovechar los beneficios del servicio.

 

Recuperación rápida y sólida por delante

“Los mercados se están recuperando”, comenta Michael Davis, líder del sector ferroviario de la consultora Capgemini North America. “Añada los adjetivos ‘rápido’ y ‘fuerte’, y probablemente tenga razón, al menos por ahora”.

Como sugiere Davis, es difícil predecir hacia dónde se dirigirán los mercados ferroviario e intermodal a partir de aquí. “La pandemia de COVID-19 ha cambiado el volumen y la demanda estacionales que normalmente veríamos”, señala Tom Williams, Vicepresidente del grupo de productos de consumo de BNSF Railway.

Recientemente, la demanda ha aumentado en muchos puertos de la Costa Oeste. “Nuestros clientes están utilizando estos puertos en mayor medida debido a la velocidad y flexibilidad que ofrecen al importar envíos desde Asia”, observa Williams, señalando que BNSF ha experimentado un aumento de aproximadamente 30% en el volumen en algunos centros clave.

Antes de la pandemia, muchos puertos de la Costa Este disfrutaban de un crecimiento enorme, impulsado en gran parte por la expansión del Canal de Panamá, comenta Joshua Brogan, Vicepresidente de práctica de operaciones estratégicas de la consultora Kearney. En abril de 2020, el Puerto de Wilmington, Carolina del Norte, por ejemplo, estableció un récord de volumen de contenedores refrigerados.

Como se enviaba más mercancía a la Costa Este, los envíos por camión a menudo se volvían más rentables que los intermodales, ya que muchos contenedores estaban más cerca de su destino final.

Sin embargo, a fines del verano de 2020, las tarifas del transporte por camión volvieron a sus máximos de 2018, debido tanto al aumento de la actividad económica como a la preocupación profunda por la capacidad en temporada de huracanes a lo largo de la costa del Golfo. “Si esa situación se mantiene, seguramente el interés en el transporte intermodal aumentará, tanto para compensar los precios más altos como para asegurar la capacidad en un mercado ajustado”, asegura Brogan.

El servicio intermodal, en particular con la capacidad adicional de los contenedores de doble apilamiento con un componente ferroviario, puede reducir la congestión en las carreteras y suele ser una alternativa de menor costo para los transportistas, señala Joni Casey, Presidente y Director Ejecutivo de la Asociación Intermodal de América del Norte.

 

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Cambio de las cadenas de abastecimiento

La pandemia también destacó los riesgos de depender de las cadenas de abastecimiento centradas en los costos y en fuentes únicas. “Más opciones y flexibilidad son parte de la conversación ahora”, comenta Steve Pastor, Vicepresidente de la cadena de abastecimiento global y logística portuaria/ferroviaria de NAI James E. Hanson, una firma de bienes raíces comerciales.

Asimismo, el crecimiento explosivo del comercio electrónico en respuesta a los pedidos desde casa ha mostrado la necesidad de una mayor capacidad de respuesta de la cadena de abastecimiento. Si bien un enfoque de inventario justo a tiempo puede reducir los costos de transporte, también puede afectar la agilidad.

La estrategia Justo a tiempo está diseñada para obtener eficiencia y velocidad, no para la capacidad de respuesta”, observa Craig Austin, profesor asistente de logística y marketing de la Universidad Internacional de Florida.

Las pautas siguientes pueden ayudar a los transportistas a obtener flexibilidad, actuar con agilidad y aprovechar el transporte ferroviario/intermodal, incluso en el mercado actual desafiante.

 

Acciones a tomar ahora

 

Encuentre socios confiables

“No utilice solo los transportistas más baratos”, recomienda Mark Becker, cofundador y director de operaciones de Geneva Supply, que ofrece estrategia de comercio electrónico y servicios de cumplimiento. “Es importante establecer relaciones con los transportistas de modo que pueda ajustar sus prioridades para que coincidan con las suyas”.

Las empresas pueden volverse menos dependientes de ferrocarriles específicos al asociarse con un proveedor de logística tercero (3PL) o una empresa de marketing intermodal (IMC) que pueda aprovechar las relaciones con múltiples transportistas.

 

Comuníquese con anticipación y frecuencia

Las discusiones constructivas y continuas con los socios de transporte sobre los inventarios y las necesidades de envío por lo general dan como resultado una navegación más exitosa de las cadenas de abastecimiento complejas. Si bien siempre es importante, la comunicación se vuelve esencial durante los períodos de agitación.

 

Comprenda el valor de cada ruta y modo

Al analizar el costo, el servicio y la confiabilidad de cada ruta intermodal, ferroviaria y de camiones, los cargadores están mejor preparados cuando cambian los requisitos o los mercados. A menudo, esto requiere reunir datos de sistemas dispares, “una capacidad desafiante pero necesaria” para crear redes de alto rendimiento, señala Brogan.

También puede requerir incursionar en nuevos modos y rutas. Brogan ofrece este ejemplo: cuando se considera un cambio hacia el envío intermodal, tiene sentido probarlo con un cliente que no es clave y no cumple con requisitos estrictos de puntualidad completa (OTIF). Esa prueba brinda la oportunidad de verificar si usted puede gestionar el tiempo de tránsito y las diferencias de variabilidad sin arriesgar una cuenta valiosa.

Con el ferrocarril, la opcionalidad, es decir, la selección de ubicaciones servidas por múltiples transportistas, se convierte en una consideración. Esto reduce la oportunidad de precios monopolísticos que puede ocurrir cuando una compañía ferroviaria presta servicios a una ubicación.

 

Desarrolle una cartera de transporte diversificada

Una vez que los cargadores comprenden los pros y los contras de los diferentes modos y rutas, muchos de ellos se benefician del desarrollo de una “estrategia de cambio de modo” que les permite adaptarse a los mercados actuales impredecibles. Esta estrategia debe incluir el diseño de copias de seguridad intermodales en las rutas apropiadas y establecer relaciones con empresas de marketing intermodal.

Y aunque el transporte intermodal suele ser menos costoso, planifique una parte de su envío en transporte por camión, sugiere Johnathan Foster, consultor principal del especialista en adquisiciones Proxima. Si la capacidad ferroviaria se reduce, será más fácil trasladar un porcentaje de los envíos a camiones.

 

Aproveche la tecnología

En los últimos cinco años, las empresas de transporte han invertido en el desarrollo de un mejor software para cotizar, crear y rastrear envíos. Si bien estas capacidades no están disponibles con todos los transportistas y siguen siendo un desafío con los envíos intermodales, el desarrollo continúa.

“Si desea aprovechar sus envíos intermodales, debe comenzar a usar software y medir sus datos”, recomienda Becker.

 

Prepárese para una temporada navideña prolongada

En la última década más o menos, la temporada navideña se ha alargado. Ahora incluye Black Friday y Cyber ​​Monday, con varias semanas de reposición. La fiebre de diciembre de última hora es un factor menos importante.

Es probable que la pandemia magnifique este cambio. Los productos entrarán y saldrán antes en cantidades pequeñas y constantes. Esto puede requerir tener más producto a mano, en lugar de llevarlo a un lugar de almacenamiento externo. También puede requerir sesiones de planificación de inventario más frecuentes y “un diálogo coherente con los proveedores de capacidad estratégica”, sugiere Foster.

 

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Considere la distancia de envío

En general, cuanto mayor es la distancia, mejor se ve el ferrocarril, dice Mark McKendry, vicepresidente de servicios intermodales de América del Norte de NFI, un proveedor de soluciones de la cadena de abastecimiento. Con restricciones más estrictas sobre las horas de servicio de los conductores de camiones, el ferrocarril suele volverse competitivo desde el punto de vista del servicio. También tiende a ser menos costoso.

 

Encueste a sus transportistas

Una encuesta de transportistas, conductores y proveedores de 3PL puede ayudar a identificar formas de convertirse en un “transportista preferido”, comenta Brian Zirbes, propietario de productos comerciales de BluJay Solutions, un proveedor de tecnologías de la cadena de abastecimiento.

Por ejemplo, las respuestas pueden revelar la necesidad de reducir el tiempo de respuesta, quizá mediante la revisión del horario del muelle con el fin de alinear mejor las citas con la capacidad laboral.

Las comodidades como baños más grandes para los conductores a menudo requieren una cierta inversión de capital. Sin embargo, la inversión puede pagar dividendos a largo plazo.

“Ser un transportista preferido puede tener un impacto significativo en la facilidad de cobertura y las tarifas de flete”, dice Zirbes.

 

Acciones a tomar más adelante

Equilibre la mano de obra y los costos cuando diseñe la red de transporte.

Los centros de distribución construidos lejos de las áreas metropolitanas, quizá para aprovechar los costos de mano de obra más bajos, por lo general tienen menos capacidad para hacer uso del ferrocarril.

“Como regla general, los centros ferroviarios se encuentran en los grandes centros urbanos”, señala McKendry. “Si usted no está allí, dependerá más del camión”.

 

Traiga expertos cuando tenga sentido

Las empresas de marketing intermodal pueden ayudar a los cargadores a conectarse con las empresas ferroviarias y preparar los envíos para el transporte ferroviario, dice McKendry. Por ejemplo, un envío que podría viajar de manera segura en camión con solo una barra de sujeción de carga o una correa podría requerir “bloqueo y refuerzo” para el ferrocarril. Una IMC puede ayudar.

Según el tamaño y las capacidades técnicas del cargador, puede tener sentido contratar a una empresa de gestión de transporte, agrega Davis. Estas firmas tienen relaciones con ferrocarriles, firmas de camiones interestatales y compañías de transporte marítimo, así como las capacidades técnicas y de proceso para mover la carga de manera efectiva. También ofrecen visibilidad de los envíos.

 

Dele un segundo vistazo a los puertos secundarios

Los puertos de Alabama, Georgia, Luisiana y Mississippi, entre otros estados, ofrecen tiempos de respuesta y tarifas de servicios públicos razonables. Muchos siguen mejorando y tienen terreno disponible para adaptarse al crecimiento futuro, todo lo cual puede ayudarlos a minimizar los retrasos.

 

Encuentre formas creativas de manejar los picos de volumen de envío

Una vez que los conductores salen de las terminales y llegan a un almacén o a un centro de distribución, la mayoría quiere descargar lo más rápido posible. Cuando el volumen aumenta, es posible que sea necesario alquilar remolques de almacenamiento o preguntar a las empresas vecinas si tienen un exceso de capacidad disponible. “Sea creativo”, sugiere Foster.

 

Evalúe los diseños de su almacén

En muchos puertos y propiedades ferroviarias, los cargadores que no mueven sus contenedores dentro de 24 a 48 horas tienen que pagar tarifas. En algunos casos, estos envíos permanecen sin moverse porque los cargadores no tienen espacio para ellos en sus almacenes.

Además, el crecimiento en el comercio electrónico significa que los centros de distribución y los almacenes probablemente necesitarán más espacio de estacionamiento para acomodar la base de empleados más grande requerida para manejar la recolección y el empaque, así como para el almacenamiento de contenedores, explica Pastor.

Estos cambios deberían influir en el diseño de los futuros almacenes. 

 


Acción para ahora y más adelante: Siga la regla de oro

Este principio básico se aplica siempre. Tratar a los transportistas y otros socios comerciales de manera decente no solo es correcto, sino que además puede ayudarle a mantener un mejor acceso a tarifas y capacidad favorables. Eso es particularmente cierto con algunos 3PL y transportistas que desarrollan “reseñas de usuarios” de los transportistas con los que trabajan.

Tomar acciones que demuestren el valor de estas relaciones, por ejemplo, alertar a un transportista sobre las fluctuaciones en el volumen o mover rápidamente los envíos desde las terminales, a menudo son recíprocas.


 

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